Glosario de meteorología
La capa de ozono.

La capa de ozono es una región de concentración de moléculas de ozono (O3) en la atmósfera de la Tierra. Esta capa se sitúa en una altitud entre 19 y 30 km. Si no fuera por la capa de ozono, una gran cantidad de radiación ultravioleta procedente del sol alcanzaría la superficie terrestre causando daños a todas las especies vivas. En los años 70, los científicos descubrieron que los clorofluorcarbonados (CFCs) eran la causa de la destrucción del ozono estratosférico.


imaxe ozono

El ozono se crea en la estratosfera cuando la radiación UV procedente del sol rompe las moléculas de oxígeno (O2) en dos átomos de oxígeno. Si un átomo de oxígeno choca contra una molécula de O2, se junta a esta para formar ozono. Este proceso recibe el nome de fotólisis. El ozono también se rompe naturalmente por acción de la radiación solar en la atmósfera y también por reacción química con varios compuestos que contienen nitrógeno, hidrógeno o cloro.

En una atmósfera no poluída existe un balance entre la cantidad de ozono que se produce y la que se destruye. Como resultado, la concentración total de ozono permanece relativamente constante. La concentración de ozono varía con la altura teniendo las concentraciones máximas entre 19 y 23 km. La mayor parte del ozono estratosférico se produce en el ecuador donde el nivel de incidencia del sol es mayor, y de aquí es transportado por los vientos a latitudes mayores. Consecuentemente, la cantidad de ozono estratosférico en la Tierra varía con la latitud, con la estación y de día en día. Bajo circunstancias normales los valores mayores de ozono se encuentran sobre el Ártico Canadiense y Siberia, mientras que los valores más bajos están alrededor del ecuador. Estas distribucines medias poseen ciertas variaciones que pueden ser de tipo estacional. Por ejemplo, la capa de ozono sobre Canada es normalmente más gorda en invierno y a principios de primavera, variando de modo natural un 25% entre enero y xullo. Sin embargo, la más conocida es aquella que existe durante el invierno y la primavera austral (de julio a octubre) cuando se produce un debilitamiento de la capa de ozono sobre la Antártida, conocido como agujero de ozono. Este mismo agujero más débil aparece en el Ártico en los meses de invierno boreal. Las condiciones meteorológicas también pueden provocar variaciones diaria considerables.

La destrucción de la capa de ozono sucede cuando el balance natural de producción y destrucción de ozono estratosférico se desequilibra a favor de la destrucción. Actualmente está aceptado que compuestos como los CFCs hechos por el hombre son la principal causa de destrucción de la capa. Fueron los Drs. M. Molina y S. Rowland en 1974 quienes relacionaron los CFCs con la destrucción de la capa de ozono, pero sus ideas no fueron tomadas en serio hasta el descubrimiento del agujero de ozono sobre la Antártida en 1985

Las emisiones de CFCs provocan aproximadamente el 80% de la destrucción de la capa de ozono. Afortunadamente, y en respuesta a acuerdos internacionales, actualmente ya non se están utilizando este tipo de componentes en favor de proteger la capa de ozono. De todos modos, debido a la larga permanencia de los CFCs en la atmósfera, la capa de ozono no se recuperará hasta mediados del sigllo XXI como poco.

Fuente: Atmosphere, Climate & Environment Information. Programme (UK Department of the Environment, Transport and the Regions)



Curiosidades
  • Alrededor del 95% de la radiación UV penetra en el agua, y el 50% lo hace hasta una profundidad de 3m.
  • La exposición a la radiación UV altera el sistema inmune, puede desencadear o agravar ciertas enfermedades cutáneas y también causar reacciones de fotosensibilidad de causa tóxica o alérgica.
  • Aunque muchos de los peores efectos debidos a la excesiva exposición al sol no aparecen en la juventud, la investigación médica muestra que la mayor parte de la radiación UV que nos alcanza a lo largo de toda la vida (hasta el 80%) ocurre en los primeros 18 años y que las quemaduras solares intensas en la infancia aumenta significativamente el riesgo de desarrollar cáncer cutáneo en la edad adulta.

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